История и география гораздо более богата и обширна, чем принято считать.

По сей день в Германии устраиваются настоящие пряничные фестивали. Но пряники существовали в Древнем Египте и Древнем Риме в виде ритуальных медовых лепешек. Такой лепешкой, к примеру, Эней, спускаясь в Подземное царство, умилостивил трехглавого пса Цербера.

Древние ацтеки во время праздника в честь кровавого бога войны Уицилопочтли вылепливали и выпекали из медового теста его изображения различной величины – несомненный коррелят фигурного пряника.

Настоящий культ пряников существует в Китае, он связан с архаичной традицией поклонения луне, почему и пряники, если точно перевести соответствующее китайское слово, именуются здесь «лунниками». Массовая выпечка пряников и выполнение всех полагающихся древних ритуалов приурочивается к одному из самых чтимых и любимых во все времена жителями Поднебесной Праздника середины осени, приуроченному к осеннему равноденствию и окончанию уборки урожая. В старину для выпечки ритуального лакомства изготавливались из особых твердых древесных пород резные пряничные доски. Принципиально они мало чем отличались от традиционных русских пряничных досок. У китайцев также были распространены и гигантские пряничные доски, так напоминающие русские, (диаметр коих доходил до одного–двух метров) для выпечки особых огромных пряников. Согласно древнейшим китайским канонам, внутрь пряников запекался яичный желток, символизировавший луну. Постепенно кулинарное искусство совершенствовалось. Ныне выдумка и фантазия китайских мастеров-пряничников до сих пор не знает предела. Если русские печатные пряники традиционно начинялись повидлом, то китайцы добавляют в начинку всё, что угодно – бобы и зелень, свинину и рыбу. Скажут, небось: какие же это пряники – настоящие пирожки. Нет, не пирожки, которые жарят и пекут по особой технологии; у пряников же свой рецепт – древнейший и «лунный».

Из выше сказанного, наивно думать, что пряники — чисто российское лакомство.

Выпечные изделия с пряностями были издавна распространены на Среднем Востоке. Ученые полагают, что и британский gingerbread, и французский paind^pice, и прочие представители европейского пряничного семейства появились благодаря крестовым походам Средневековья. По крайней мере, с этого времени пряники начали изготавливать в Британии, Франции, Бельгии, Голландии, Германии и Италии. Во времена Средневековья пряники считались ярмарочным угощением. В Париже на месте нынешнего госпиталя Сен-Антуана (а тогда аббатства) проводились пряничные ярмарки, на которых монахи продавали пряники собственной работы — в форме свинок. А вот монахини делали медовые прянички, маленькие круглые и глазированные, их прозвали nonnette — «молодая монашенка». Особенно прославились ноннетты из Реймса (nonnettesdeReims) — они, как и все продукты Шампани, отлично сочетаются с охлажденным полусладким шампанским. В 1 596 году в Реймсе уже была основана гильдия пряничников, которой Генрих IV даровал монопольное право на производство paind^pice (вначале из ржаной муки) — и монополия эта просуществовала аж до Французской революции.

Затем производство стало развиваться в Дижоне. Здесь делали медовые пряники paind^picedeDijon из пшеничной муки, ароматизированные анисом, лимонной и апельсинной цедрой. До сих пор для их изготовления в основном используется старинная технология, с небольшими изменениями: в пряники теперь включают цукаты, черную смородину и другие добавки. Точный рецепт держится, естественно, в секрете, однако кое-что известно. Муку с медом вымешивают в течение 10 минут и оставляют отдохнуть, затем добавляют анис и лимонную или апельсинную цедру. После этого тесто созревает от 4 дней до 2 недель. Потом его закладывают в формы и выпекают. Готовый пряник обливают сахарной глазурью или украшают цукатами. В Дижоне есть известный магазин имбирного хлеба Mulot&Petitjean — находясь в тени бывшей церкви Сен-Жан, эта древнейшая лавка вот уже более 200 лет производит превосходные имбирные пряники.

На европейских ярмарках можно было встретить пряники в виде цветов, фигурок животных и людей. К примеру, бельгийские спекулос (speculos) делали в форме самых разных легендарных личностей: королей, королев, епископов, рыцарей и т.п. Их название восходит к латинскому speculator — «дозорный, тот, кто все видит» — прозвище святого Николая, поскольку первоначально именно его образ служил моделью для этих пряников.